century & millennium(世紀與千禧年)

century原意為100年,翻譯成「世紀」毫無爭議,有爭議的是它究竟如何計算。尤其是每當一個世紀接近尾聲,總有人為這個問題爭得面紅耳赤(註一)。如今輪到我們躬逢其盛,因為今年正好就是這個「問題年」。到底公元2000年是20世紀最後一年,還是21世紀頭一年?想必世人會從年頭吵到年尾。

就數學的觀點而言,這個問題的根源在於任何紀元都不存在「紀元零年」,而一律從紀元元年算起,再前一年就是紀元前一年。此乃「紀元數系」與「整數系」{ ...-3,-2,-1,0,1,2,3... }最大的不同。

既然每個世紀有100年,那麼一世紀當然是從公元元年至公元100年。依此類推的結果,真抱歉,2000年尚未跨入21世紀。

對於滿心歡喜迎接2000年的朋友來說,足堪告慰的是今年仍舊大有來頭:它是公元紀元中第二個千禧年(millennium)──末三位都是「○」的年份。

註一:請參考Hillel Schwartz所寫的《Century's End》,Doubleday出版,1990年。

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