反其道而行的科普奇書

  所謂的科普書或通俗科學讀物,顧名思義都是以盡量通俗易懂的方式來推廣科學知識。至於如何做到通俗易懂,不同的作者自有不同的法門,例如文筆生動、深入淺出、風趣幽默;例如多舉例子、多講故事而少談學理;又例如盡可能圖文並茂,甚至乾脆以漫畫形式呈現。可是從另一個角度來看,這些法門萬變不離其宗,都是把科學知識軟化之後,用直接的方式灌輸給讀者。只要用心閱讀,你便能學到其中的知識,這就是標準的「學而知之」。

  然而,本書卻大膽地反其道而行,先利用一個個費解的悖論,令讀者陷入五里霧中,然後再以充滿趣味的方式,鍥而不捨地追根究柢。等到真相大白之際,讀者除了茅塞頓開,還能充分享受到解謎的樂趣。因此閱讀本書時,你並非直接增長見識,而是經歷了一番境界更高的學習過程,所謂的「困而知之」是也。

  本書最引人入勝之處,正是作者藝高人膽大,敢於挑戰「悖論」這個高難度的主題。為了提綱挈領,底下先試著將書中提到的各種悖論用最通俗的語言整理一遍,括弧中則是內文所採用的正式譯名。

  一、無解的悖論(真悖論)。

  二、有解的悖論(認知悖論):又可細分為「惡性的」(似是而非的悖論)以及「良性的」(似非而是的悖論)。

  根據這個簡單的分類,我們便能輕輕鬆鬆地認識本書的結構。比方說,第一章是利用幾個數學問題,來介紹「有解的悖論」如何區分為惡性和良性兩種。前者包括「消失的一塊錢之謎」、「伯特蘭箱子悖論」,後者則有「生日悖論」和「蒙提霍爾悖論」。

  值得一提的是,本書雖以物理學為主軸,卻刻意用數學(主要是機率論)來開場,這個安排可謂用心良苦。正如作者所說,這幾個數學悖論本身都很單純,不必任何預備知識便能消化吸收,因此很適合當成暖身操。就這點而言,本章或許更適合稱為「第零章」。

  從第二章到第十章則是本書的主要內容,亦即物理學中的九個著名悖論。這些悖論幾乎都是「有解的悖論」,只有第七章是唯一的例外,因為「祖父悖論」牴觸了邏輯,是個標準的無解悖論。然而山不轉路轉,物理學家居然想到用「平行宇宙」這個巧門來另闢蹊徑,看到這裡,想必大家都會忍不住拍案叫絕。

  事實上,在閱讀這九章的過程中,類似的經驗會一而再、再而三地出現。一開始的時候,每個悖論都會令人感到山窮水盡疑無路,但隨著作者仔細抽絲剝繭,我們便能逐漸瞭解科學家如何利用種種巧思,開創出柳暗花明的新境界。

  本書作者是我十分喜愛的科普節目主持人,在此之前,我早已看過他擔綱的許多科普影集,每每受益良多。讀完本書後,我才驚覺他的科普寫作也是一絕,稱之為科普全才絕不為過。

  最後我想大聲說一句:Nice Job, Jim!



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